La fusión de Warner con Discovery enciende la guerra del streaming

Warner Brothers Logo

La aventura de WarnerMedia con AT&T está llegando a su final. Hasta ahora una división del grupo telefónico, WarnerMedia es la suma de la plataforma HBO, canales de televisión (CNN, TNT…) además del catálogo cinematográfico del estudio Warner Bros. Esta semana AT&T anunció la desinversión de este conjunto de activos y la posterior fusión con Discovery. La bolsa verá el nacimiento de un nuevo grupo de entretenimiento y un player a tener en cuenta en la guerra de las plataformas de streaming.

AT&T anunció la separación de WarnerMedia, el pasado lunes 17 de mayo de 2021. La operación corporativa implicará un spin-off de los activos de Warner y su fusión con Discovery. Además del catálogo de intangibles de la primera, la nueva cotizada será la propietaria de distintos canales de televisión como Discovery Channel, Food Network o the Oprah Winfrey Network. Los inversores de AT&T se quedarán con la participación mayoritaria, con un 71% del capital.

La lógica de esta operación la podemos encontrar en el intento de AT&T en liberar el valor de WarnerMedia. Pero algunos analistas apuntan que también es una solución a los problemas de liquidez y endeudamiento, que está sufriendo la telefónica. La empresa está disminuyendo peso y volviendo al core business. En el caso de esta desinversión, recibirá un pago mediante una combinación de efectivo y canje de acciones. En otro flanco, también está reduciendo la participación que tenía en DirecTV.

Respecto el grupo Warner, este ha tenido distintos reveses y éxitos durante su historia. No hay que viajar demasiado lejos en el tiempo para encontrarnos con la fusión de Time Warner con American Online. Un acuerdo multimillonario que sacudió los cimientos de la industria del entretenimiento e Internet. Los medios de comunicación lo bautizaron como el primer trato sin corbata. Pero tardó muy poco en quedarse en una integración fallida, sobre todo por los problemas contables que escondía AOL. No obstante Warner había tenido bodas más fructíferas, como las fusiones con Turner Broadcasting y Time Inc, durante los 80 y 90. Ha llovido mucho desde que los hermanos Warner fundaron uno de los estudios cinematográficos más emblemáticos de Hollywood.

Oficialmente, Time Warner (en adelante WarnerMedia) pasó a formar parte del gigante AT&T en el año 2018. Pero el anuncio de la adquisición se hizo en 2017 y tuvo que superar muchas trabas judiciales para conseguirla. Los tribunales de defensa de la competencia consideraban que la suma de las compañías formaría un grupo que concentraría demasiado poder en el sector de las telecomunicaciones y del entretenimiento. Aun así, este tipo de combinaciones estaban en el orden del día. Comcast, el gigante del cable americano, también había sido protagonista de una gran fusión, combinando media y distribución, con la adquisición de NBCUniversal. Finalmente, los tribunales dieron luz verde a AT&T y la compra se cerró por 85.000 millones de dólares.

“Fusionar contenido y distribución no tienen ningún sentido”, menciona John Malone, pionero de la industria del cable y uno de los principales accionistas de Discovery. Son dos modelos de negocio diferentes. El objetivo de las empresas de telecomunicaciones es sumar usuarios, mediante la inversión de capex en infraestructuras. En cambio, los grupos de entretenimiento deben dedicar sus esfuerzos a sumar fans, a través de la producción de buenos contenidos.

El entendimiento entre WarnerMedia y la telefónica, era como la mezcla del aceite con el agua. Aparte de ofrecer paquetes cerrados de telefonía con acceso a plataformas de streaming, no hay más sinergias para explotar. Desde la adquisición, la cotización de AT&T se ha comportado peor que los selectivos de referencia como el Standard & Poor’s 500. Los inversores prefieren apostar por cotizadas que juegan al 100% en la industria del entretenimiento, no conglomerados que mezclan negocios diferentes.

La biblioteca que esconde Warner es digna de admirar. Según Mattthew Ball en “What Is an Entertainment Company in 2021 and Why Does the Answer Matter?”, destaca su catálogo como único, tanto en el campo de los videojuegos, películas y televisión. En el catálogo de Warner están las franquicias de las películas de “Batman”, “Harry Potter” y “El Señor de los Anillos”. En términos de recaudación estos títulos solo son superados por los mundos cinematográficos de Marvel y Star Wars, y las películas de James Bond.

Por otra parte, HBO es el canal con la trayectoria más larga de la industria del cable. Fundado por Charles Dolan, fue el pionero del pay-per-view en el ámbito cinematográfico y actualmente ha pasado a formar parte del mapa del streaming. Aunque la apuesta de AT&T por su crecimiento ha sido discreta y llena de altibajos.

Inicialmente, HBO ofrecía en streaming los contenidos correspondientes a las producciones y licencias que tenía esta marca. Pero quedaban al margen todas las películas de los estudios de Warner Bros., que si estaban disponibles en otras plataformas. “Batman Begins”, por ejemplo, se podía ver en Netflix. Más adelante, AT&T tomó una decisión lógica. Integró toda la oferta que tenía en propiedad en un único canal llamado HBO Max. Pero los contenidos estaban limitados según los niveles de suscripción. Para acceder a todo el catálogo el suscriptor debía contratar el paquete más caro, y superior a otras plataformas que ofrecían más variedad.

Este conjunto de obstáculos ralentizó la expansión de Warner/HBO como un verdadero competidor. Actualmente, Netflix y Amazon se reparten el pastel del streaming con 200 millones de suscriptores en cada plataforma. Disney+ avanza con fuerza y ya suma más de 100 millones de suscriptores. En cambio, HBO y HBO Max siguen siendo plataformas complementarias con 44,2 millones de miembros activos.

La unión de WarnerMedia con Discovery pone un punto de coherencia en el entorno del entretenimiento. Parece que es mejor que juntar AOL con Time Warner. Y más fácil de entender que cuando AT&T se enamoró de Time Warner. O Comcast con NBCUniversal. Al final, estamos hablando de dos grupos de contenidos donde la creatividad es la actividad principal para registrar ingresos. Sea a través de la producción de documentales, como los que hace Discovery, o mediante la ficción con castillos, elfos y héroes enmascarados. Y AT&T ahora podrá dedicarse a dar de alta a usuarios por sus ofertas telefónicas.

 

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